Industria

Biocombustible, biogás y energía a partir de alimentos de desecho

Biocombustible, biogás y energía a partir de alimentos de desecho

[Imagen: ¿Cómo puedo reciclar esto? Flickr]

Los biocombustibles de los alimentos de desecho pueden tener bastante sentido dado que solo los hogares del Reino Unido desperdician 7 millones de toneladas de alimentos al año, muchos de los cuales se podrían alimentar a plantas de digestión anaeróbica (DA) y convertirlos en energía nueva y renovable.

Sin embargo, algunas empresas están capitalizando este recurso. Recientemente, por ejemplo, una empresa de Londres llamada Bio-bean ha lanzado un carbón para barbacoa llamado Hot Coffees, derivado de residuos de café molido. La compañía lo produce en una planta de producción de 20,000 pies cuadrados en Cambridgeshire, utilizando toneladas de café de desecho de cafés y fábricas en todo el Reino Unido. En total, el país desperdicia 500.000 toneladas de café al año. Arthur Kay, el fundador de la empresa, descubrió que el aceite se puede extraer del café de desecho y convertirlo en biodiésel, mientras que las sobras se pueden convertir en pellets y utilizar para alimentar calderas de biomasa. Este recurso no solo está infrautilizado actualmente, como de hecho lo son muchos alimentos de desecho en el Reino Unido y en otras partes del mundo, sino que las empresas también tienen que pagar para deshacerse de él. Eso es escandaloso dado que el café de desecho tiene un poder calorífico más alto que la madera. Los cafés calientes aparecerán en los patios de las estaciones de servicio y en las tiendas de artículos para el hogar a finales de este año, pero el café es solo uno de varios alimentos que podrían usarse como combustible.

La digestión anaeróbica es un proceso en el que la materia orgánica se puede descomponer para producir biogás y biofertilizantes. El proceso se lleva a cabo en un tanque sin oxígeno sellado, conocido como digestor anaeróbico. El proceso se considera una de las mejores formas de reciclar los desechos de alimentos. Algunas grandes cadenas minoristas están reconociendo ahora los beneficios de las plantas de AD, siendo Sainsbury's actualmente la más grande. La cadena de supermercados ahora envía todos sus residuos de alimentos a las plantas de AD en el Reino Unido después de firmar un acuerdo con Biffa, una empresa que opera una "súper planta de AD" en Staffordshire. Esta planta es la más grande del Reino Unido capaz de procesar hasta 120.000 toneladas de residuos alimentarios al año.

El desperdicio de alimentos más conocido quizás sea el aceite de cocina usado. Algunas empresas, como Greenergy, ya lo están procesando en plantas de producción de biodiesel, la planta de Greenergy está ubicada en el puerto de Immingham en la costa este del Reino Unido. La empresa construyó la planta en 2007, inicialmente para procesar aceites vegetales como colza y soja. La planta ahora se dedica a la producción de biodiesel a partir de aceites usados ​​y grasas de alimentos como pasteles, panecillos de salchicha, pastelería y patatas fritas. El aceite y las grasas de estos alimentos se extraen primero y luego se purifican. Luego se esterifican en biodiésel. La compañía también ha formado una nueva empresa llamada Scarab Distributed Energy Ltd, que busca nuevas formas de producir combustible y energía a partir de los desechos de alimentos. Esto incluye la construcción de instalaciones integradas de procesamiento de residuos a combustible en varios lugares del país. Eventualmente procesará cualquier tipo de desperdicio industrial de alimentos, incluyendo azúcar, almidón, grasas, proteínas y celulosa.

Planta de digestión anaeróbica [Imagen: Peter O'Connor, Flickr]

A nivel mundial, la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) estima que “un tercio de todos los alimentos producidos en el mundo nunca se consume”. Esto representa alrededor de 1.3 mil millones de toneladas de desperdicio de alimentos por año, el 40 por ciento de los cuales se desperdician en los EE. UU., Con un valor estimado de $ 165 mil millones. La comida comúnmente se pudre en los vertederos, donde emite metano. Este es un gas de efecto invernadero que es incluso más peligroso para el clima global que el dióxido de carbono. El desperdicio de alimentos es actualmente responsable de 3.300 millones de toneladas de gases de efecto invernadero cada año.

Sin embargo, los investigadores de la Facultad de Ingeniería y Ciencias Aplicadas de la UC (CEAS) ahora están investigando otros medios para eliminar los desechos orgánicos. En 2013, Timothy C. Keener, PhD, y Drew C. McAvoy, PhD, junto con otros miembros de la facultad Pablo Campo-Moreno, PhD, San-Mou Jeng, PhD, y George Sorial, PhD, del Departamento de Biomedicina de CEAS, Ingeniería Química y Ambiental, propuso un proyecto de Ciudades Inteligentes que evalúa el potencial para convertir los desechos de alimentos en combustible gaseoso, combustible sólido, biodiesel y otros productos. Esto resultó en la construcción de una planta piloto que para abril de 2015 había logrado desviar 660 libras de desperdicio de alimentos del Centro de Comedor de la Corte de UC Center a un laboratorio para investigación. Esto, a su vez, permitió a los investigadores desarrollar una tecnología revolucionaria que convierte materiales orgánicos en biogás, fertilizantes o acondicionadores del suelo, utilizando digestión anaeróbica. El dióxido de carbono del biogás también se puede usar para cultivar algas, que luego se usa para la producción de aceites lipídicos que se pueden usar para producir biodiesel.

VEA TAMBIÉN: El equipo del Imperial College produce hidrógeno a partir de algas

Una empresa de nueva creación en Cambridge, Reino Unido, llamada Entomics se ha embarcado recientemente en un proyecto para reciclar los desechos de alimentos utilizando las larvas de la mosca soldado negra como catalizadores de conversión para descomponer los desechos de alimentos. Las larvas lo convierten en compuestos valiosos que pueden refinarse en biodiesel, mientras que las proteínas del proceso pueden convertirse en un suplemento nutricional para el ganado. Entomics tiene como objetivo asociarse con las autoridades locales y las empresas de gestión de residuos en un futuro próximo, aunque en este momento se está concentrando en perfeccionar el proceso para hacerlo más rentable.

La Asociación de Biogás y Digestión Anaeróbica del Reino Unido (ADBA, por sus siglas en inglés) cree que una mayor recolección de residuos de alimentos segregada en origen junto con la priorización de los residuos de alimentos para la digestión anaeróbica, en lugar del compostaje e incineración, podría conducir a un gran aumento en la generación de energía renovable. Esto, a su vez, ayuda a preservar nutrientes finitos, como nitratos y fósforo, que pueden devolverse a la tierra. Esto será cada vez más importante a medida que disminuyan las reservas mundiales de fósforo. ADBA cree que la digestión anaeróbica podría generar hasta el 40 por ciento del objetivo de calor renovable del Reino Unido para 2020, ahorrando 3,06 millones de toneladas de emisiones de gases de efecto invernadero por año.

En 2013, un informe sobre el desperdicio de alimentos en el sector de la hostelería, publicado por WRAP, valoró el desperdicio de alimentos en el sector en 2.500 millones de libras.

Un exsecretario general de la OTAN, Anders Fogh Rasmussen, ahora insta a la UE a establecer un objetivo de biocombustible para 2030 para 2030 con el fin de producir al menos el 5 por ciento del combustible para el transporte por carretera en Europa a partir de biocombustible sostenible. Esto ayudaría a reducir la dependencia de la UE de las importaciones de petróleo y mejoraría su seguridad energética. Actualmente, un tercio de las importaciones europeas de petróleo y gas proviene de Rusia, que está involucrada en una disputa en curso con Ucrania sobre los precios del gas.

Ver el vídeo: ELABORACION DE BIOGAS (Octubre 2020).